Civilización olmeca

Civilización mesoamericana que se desarrolló en la costa del Golfo de México.

Datos
Fecha 1500 – 500 a. C.
Ubicación Golfo de México
Religión Politeístas
Economía Agricultura y comercio

¿Quiénes eran los olmecas?

Los olmecas fueron una civilización mesoamericana que se desarrolló en la costa del Golfo de México, entre el 1500 y el 500 a. C., aproximadamente. Es considerada la primera cultura urbana de Mesoamérica.

Fueron un pueblo prehispánico con una rica cultura, tanto material como simbólica, que perduró en el tiempo y fue la base de las demás civilizaciones mesoamericanas. La influencia de la cultura olmeca se puede rastrear en la mayor parte de las civilizaciones mesoamericanas.

Las investigaciones arqueológicas de restos de los asentamientos olmecas no han permitido determinar a qué grupo étnico pertenecían, como tampoco la lengua que hablaban. El término olmeca con el que se denomina a este pueblo es de origen azteca y surgió mucho después de su desaparición.

Ubicación de los olmecas

Los olmecas habitaron la región ubicada entre la costa del Golfo de México y las sierras del sur de México, especialmente en los actuales estados de Veracruz y Tabasco.

Los asentamientos olmecas más importantes que se conocen hasta la actualidad fueron: Tres Zapotes, Laguna de los Cerros, San Lorenzo y Las Ventas.

Si bien el paisaje actual es diferente, en la época de apogeo olmeca, este era un ambiente selvático y en algunas áreas pantanoso, surcado por varios ríos de corriente suave.

Existen distintas teorías sobre el surgimiento de los asentamientos olmecas. Mientras algunos investigadores sostienen que, desde esa área nuclear, los olmecas se extendieron hacia los actuales estados de México, Morelos, Puebla, Guerrero y Oaxaca e incluso hasta Chiapas, Guatemala y Honduras, otros, en cambio, afirman que los distintos centros olmecas surgieron al mismo tiempo en ese amplio territorio.

Mapa de los olmecas

Mapa de la ubicación de la civilización olmeca.

Características de los olmecas

Las principales características de la cultura olmeca son:

  • Constituyeron la primera civilización mesoamericana. Es decir, formaron una sociedad compleja con relaciones jerárquicas entre sus miembros y asentada en ciudades.
  • Modificaron el ambiente donde se asentaban para adaptarlo a su cosmovisión. Para eso, cambiaron artificialmente los relieves que rodeaban sus asentamientos.
  • Construyeron mesetas artificiales en las que ubicaron los principales edificios, como los palacios y los templos. Estos se consideran antecedentes de las pirámides de las demás culturas mesoamericanas.
  • Las ciudades olmecas estaban formadas por un centro ceremonial y jerárquico, donde vivían los jefes políticos y religiosos. Alrededor de este centro se ubicaban pequeñas aldeas satélites habitadas por campesinos, comerciantes y miembros de las jerarquías más bajas de la sociedad.
  • Utilizaban, con fines ceremoniales y para rituales, productos provenientes de regiones distantes, como la obsidiana, el jade y la serpentina.
  • Desarrollaron un sistema de escritura que fue variando a lo largo del desarrollo de esta cultura. También tenían amplios conocimientos de astronomía que les permitió establecer un calendario.
  • Su alimentación se basaba en la producción agrícola y se complementaba con productos del mar, como tortugas, peces y mariscos. Adiestraban animales de caza y perros para dicho fin.

Religión de la cultura olmeca

La religión olmeca era politeísta. Adoraban algunos elementos y fenómenos naturales, como las montañas o los rayos y a diversos animales, especialmente el felino (jaguar) y la serpiente.

También rendían culto a los antepasados y se supone que existía la creencia de un vínculo directo entre las divinidades y los gobernantes.

Como parte de las ceremonias religiosas, se practicaban sacrificios humanos.

Economía de los olmecas

La economía olmeca se basaba en la agricultura, realizada especialmente con el sistema de roza y quema (también se lo conoce como tala y roza). Con este método cultivaron distintos vegetales, principalmente maíz, porotos (frijoles), calabazas y cacao. Los productos agrícolas se utilizaban para la subsistencia y para el comercio con otras regiones.

Establecieron amplias redes comerciales a través de las cuales obtenían, mediante el intercambio, diversos productos y minerales preciosos, como obsidiana y jade.

Organización política y social de la cultura olmeca

Organización política

No se conoce mucho sobre la sociedad azteca ni sobre su organización política. Se supone que tenían una forma de gobierno teocrático en el que los sacerdotes también ejercían el poder político.

Organización social

Sobre la estructura de la sociedad olmeca existe poca información. Se considera que estaba muy jerarquizada. Existiría una casta gobernante formada por los linajes sacerdotales y una gran masa de población constituida por una pequeña nobleza, comerciantes, artesanos y campesinos.

Arte olmeca

Los olmecas tuvieron un gran dominio de las técnicas escultóricas que les permitió realizar piezas en diversos materiales como piedra, madera y arcilla.

Se destacan las esculturas monumentales: cabezas de piedra, tronos o altares, estelas cubiertas de relieves y esculturas de grandes dimensiones realizadas con bloques de basalto que transportaban desde regiones lejanas.

Otras manifestaciones escultóricas que demuestran la maestría alcanzada por esta cultura son las pequeñas estatuas de jade y las máscaras del mismo material.

Su estilo era naturalista, es decir, buscaban representar de manera fiel lo que veían. Los rostros de los personajes tienen unas facciones características que se conoce como «estilo olmeca». Consiste en los ojos rasgados, las narices planas, el labio superior grueso y las comisuras hacia abajo. En algunos casos, ciertos rasgos les dan a los personajes apariencia de felino. Son características también las cerámicas de personajes con «rostro de bebé».

También realizaron pinturas murales de gran maestría.

Fotografía de una escultura olmeca

Cabeza olmeca hallada en San Lorenzo Tenochtitlan.

Bibliografía:
  • Clark, John (coord.), Los olmecas en mesoamérica, México-Madrid, El equilibrista-Turner libros, 1994.
  • AA.VV., Arqueología Mexicana, núm. 12, marzo-abril, 1995 (dosier «Los olmecas»)
Citar contenido:
Civilización olmeca. Recuperado de Enciclopedia de Historia (https://enciclopediadehistoria.com/civilizacion-olmeca/).