Conquista de América

Exploración, ocupación y poblamiento del continente americano por las principales potencias de Europa Occidental, a partir de fines del siglo XV.

¿Qué fue la conquista de América?

Se llama conquista de América a los procesos de exploración, ocupación y poblamiento del continente americano por las principales potencias de Europa Occidental.

Se inició en 1492, luego de la llegada a las islas del Caribe de la expedición liderada por Cristóbal Colón, hecho conocido tradicionalmente como descubrimiento de América.

Fue protagonizada inicialmente por los reinos de España y Portugal a los que más tarde se sumaron Francia, Inglaterra y los Países Bajos.

Si bien los pueblos originarios de América intentaron resistir la conquista europea, finalmente tuvieron que someterse a la autoridad y a las leyes de los invasores.

A pesar de esto, hubo sociedades que resistieron la ocupación de sus territorios durante toda la época colonial. También hubo algunos pueblos americanos que permanecieron ajenos a la dominación europea, en zonas de difícil acceso o alejadas de los principales centros de colonización.

Misiones evangelizadoras durante la conquista de América

Un sacerdote europeo durante una misión evangelizadora en Brasil. Acuarela del pintor alemán Juan Mauricio Rugendas, 1821.

Características de la conquista de América

Las principales características de la conquista de América fueron las siguientes:

  • Fue iniciada por los reyes católicos (1479-1504), que financiaron y patrocinaron los cuatro viajes de Colón a América (1492-1504). Durante el gobierno de sus sucesores, en especial Carlos I (1516-1556) y Felipe II (1556-98), España logró conquistar la mayor parte de América.
  • El principal competidor de España en América fue el reino de Portugal, que a partir de 1500 inició la ocupación del actual territorio del Brasil.
  • La delimitación de los territorios bajo influencia de España y Portugal en América quedó establecida por el Tratado de Tordesillas, firmado en 1494. Este acuerdo fue sistemáticamente violado por Portugal, que paulatinamente ocupó territorios adjudicados a España.
  • Durante la segunda mitad del siglo XVI y el siglo XVII, Francia, Inglaterra y los Países Bajos se sumaron a la conquista de América, compitiendo entre sí y tratando de arrebatar territorios a España y Portugal.
  • La conquista de América fue un proceso muy complejo, en el que no es posible reconocer etapas sucesivas, ya que exploración, ocupación y poblamiento de los territorios americanos fueron procesos entrelazados y muchas veces simultáneos.
  • Fue un proceso constante, ya que, si bien se concentró en los siglos XVI y XVII, se prolongó hasta el siglo XVIII, debido a las resistencias de distintas sociedades indígenas y a la incorporación de nuevos Estados con pretensiones sobre el territorio.
  •  Sus protagonistas fueron muy variados: aventureros y conquistadores particulares que firmaban capitulaciones con los reyes; disidentes religiosos; funcionarios estatales; militares profesionales y religiosos que pretendían evangelizar a los indígenas.
  • Se realizó a partir de expediciones llegadas directamente desde Europa o desde enclaves urbanos fundados por los europeos, siguiendo los modelos de las ciudades europeas.
  • La conquista constituyó un violento choque de civilizaciones, tras el cual se desestructuró el mundo de los pueblos originarios. Estos fueron obligados a someterse la dominación de los europeos, que les impusieron su lengua, religión y cultura además de distintas formas de trabajos forzados y servidumbre.
Captura de Atahualpa

La captura de Atahualpa (1927), pintura al óleo de Juan Lepiani que representa la captura del inca Atahualpa, por las tropas de Francisco Pizarro, en 1532.

Causas y consecuencias de la conquista de América

Causas

Las principales causas de la conquista de América fueron las siguientes:

  • La necesidad de las coronas de Europa Occidental de incorporar nuevas fuentes de riquezas para solventar los crecientes gastos de sus monarquías centralizadas.
  • Los avances científicos y tecnológicos de la época, como la brújula, el astrolabio y las carabelas, que permitieron la navegación oceánica hacia los territorios americanos.
  • La expansión demográfica de Europa, que demandaba recursos naturales para su economía y alimentos para su población.
  • La superioridad tecnológica de las potencias europeas respecto de los pueblos originarios de América. Los europeos contaban con caballos, armaduras y armas de fuego. Los americanos, en cambio, disponían de una tecnología básicamente lítica (lanzas, arcos y flechas), desconocían la pólvora y carecían de animales de batalla.
  • El establecimiento de alianzas entre los conquistadores europeos y los líderes de pueblos sometidos al poder de los grandes imperios americanos. Estas alianzas fueron decisivas para equilibrar el número de combatientes.
  • Las enfermedades que los europeos llevaron a América, para las cuales los organismos de los indígenas no tenían defensas. La viruela, el sarampión, la tuberculosis y otras enfermedades infectocontagiosas provocaron miles de muertos y debilitaron a las sociedades americanas en medio de las guerras de conquistas.

Consecuencias

Las principales consecuencias de la conquista de América fueron las siguientes:

  • La pérdida de la independencia de los pueblos originarios de América, que debieron someterse a la autoridad y a las leyes de sus respectivas metrópolis.
  • La desaparición de gran cantidad de lenguas americanas que fueron suplantadas por las impuestas por las potencias coloniales, en especial el español, el portugués, el inglés y el francés.
  • La evangelización de los pueblos americanos, auspiciada por el Papado y llevada a cabo por distintas órdenes religiosas, como los franciscanos, dominicos y agustinos. De esta manera, se difundió el cristianismo en América, que sustituyó o se superpuso a las creencias religiosas locales.
  • La importación de esclavos africanos para suplantar a la mano de obra indígena, que disminuía drásticamente por la catástrofe demográfica debida a las guerras de conquista, las enfermedades propagadas por los europeos y los malos tratos derivados de la explotación económica.
  • La extensión del mestizaje, como resultado de las uniones entre europeos e indígenas, alentada por la falta de mujeres blancas en los inicios de la conquista.
  • La introducción de gran cantidad de especies vegetales (trigo, cebada, centeno, caña de azúcar, etc.) y animales (vaca, oveja, caballo, etc.) provenientes del mundo mediterráneo europeo. La extensión sin control de esas especies produjo un cambio sustancial en el paisaje agrario del continente americano.
  • La extracción de oro y plata y la incorporación de productos americanos como la papa, el cacao y el maíz al comercio mundial, tuvieron gran impacto en la economía europea, que durante el siglo XVI experimentó un gran crecimiento y consolidó su transición al capitalismo.

Etapas de la conquista de América

Se pueden distinguir 4 etapas durante el proceso de la conquista de América: descubrimiento, conquista, colonización y evangelización.

Descubrimiento

El descubrimiento ocurrió el 12 octubre de 1492, a partir de los viajes de Cristóbal Colón, el cual contó con el apoyo económico de los reyes católicos de España (Fernando II de Aragón e Isabel de Castilla).

A través de cuatro viajes, España recorrió diferentes islas del Caribe, América del Sur y América Central, y reclamó para sí todos los territorios que iba explorando.

Conquista

La conquista comprende el período en que los europeos invadieron las tierras americanas y utilizaron la fuerza para conquistarlas, si se encontraban con resistencia indígena.

A pesar de las fuertes resistencias por parte de algunas civilizaciones locales, tales como la azteca y la inca, durante esta etapa los europeos vencieron y comenzaron a explotar los recursos naturales de las regiones americanas.

Colonización

La colonización consiste en la imposición cultural de la lengua, las costumbres y estilos de vida europeos, así como la incorporación e integración de la ciencia, educación y medicina en los territorios americanos.

Durante la etapa de colonización se les impuso a los nativos la religión católica y, además, durante este proceso la población americana se vio drásticamente disminuida por las enfermedades traídas de Europa y por las batallas de invasión.

Por otro lado, los europeos conquistadores contaban con superioridad en armamento y tecnologías que los ayudaron a conquistar por completo el territorio americano.

Evangelización

El proceso de evangelización consistió en sustituir las religiones de América por el catolicismo, mediante misiones religiosas a través de todo el continente.

De este modo se impuso a los nativos, quienes debían obedecer y aprender sobre la nueva cultura, la fidelidad hacia las metrópolis conquistadoras, y las potencias europeas lograron un control pacífico sobre las poblaciones americanas.

Protagonistas de la conquista de América

Los principales protagonistas de la conquista española de América fueron los siguientes:

  • Cristóbal Colón (1451-1506): navegante genovés, líder de la expedición patrocinada por Castilla que llegó a América en 1492. Ocupó los cargos de virrey y gobernador general de las Indias Occidentales.
  • Diego de Almagro (1475-1538): adelantado y conquistador español. Participó en la conquista del Perú y fue el primer europeo en explorar los actuales territorios de Chile y Bolivia.
  • Francisco Pizarro (1478-1541): conquistador español que lideró la expedición que derrotó al Imperio inca e inició la ocupación del Perú. Fue el fundador de la ciudad de Lima.
  • Hernán Cortés (1485-1547): conquistador español que comandó la expedición que destruyó al Imperio azteca e inició la conquista de México.
  • Alvar Núñez Cabeza de Vaca (1490-1559): adelantado y conquistador español que exploró las costas de Florida, el golfo de México, California, Paraguay y el sur de Brasil. Fue el primer europeo en llegar a las Cataratas del Iguazú.
Bibliografía:
  • Chaunu, Pierre. Conquista y explotación de los nuevos mundos (Siglo XVI). Barcelona, Labor. 1984.
  • Stern, Steve. Los pueblos indígenas del Perú y el desafío de la conquista española (1530-1570). Madrid, Alianza. 1987.
  • Todorov, Tzvetan. La conquista de América. El problema del otro. Madrid, Siglo XXI Editores. 1987.
  • Wachtel, N. Los vencidos. Los indios del Perú frente a la conquista española (1530-1570). Madrid, Alianza. 1976.
Citar artículo:
Conquista de América (2019). Recuperado de Enciclopedia de Historia (https://enciclopediadehistoria.com/conquista-de-america/).